Les coquelicots du mois de novembre

Début Novembre, juste après Halloween et alors que citrouilles grimaçantes et toiles d'araignée hantent encore les jardins, il y a une floraison de "cocardes rouges". Ce sont les Poppies de Remembrance Day, les coquelicots du Jour du Souvenir (11 Novembre).

Le Canada dans la Première Guerre Mondiale

Bien qu'état souverain depuis 1867, le Canada se retrouve automatiquement engagé dans la Première Guerre mondiale lorsque la Grande Bretagne entre en guerre contre l’Allemagne le 4 août 1914.
L'engagement canadien est massif puisque sur une population de 8 millions d’habitants, le Canada envoie un contingent total de 630 000 soldats, dont 10% ne reviendront pas. La Colombie Britannique est la province qui contribue le plus à l’effort de guerre par rapport à sa population : sur 400 000 habitants une personne sur sept va s'enrôler. Comme le rappelle le Royal BC Museum: "la plupart des engagés volontaires étaient d'origine britannique mais les représentants des Premières Nations et des communautés métisses s'engagèrent dans des proportions similaires, même si le gouvernement canadien leur avait refusé les droits et devoirs de la citoyenneté canadienne".

Du côté des populations immigrées – Chinois, Japonais, Sikh – la volonté de s’enrôler est la même mais le gouvernement canadien décline leur offre. Une fois constituée, les troupes sont envoyées au Québec pour être formées avant de partir combattre en Europe.

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Le champ de coquelicots de la bataille d’Ypres

C’est suite à la bataille d’Ypres en avril 2015 qu’est créé le poème d’où naît la tradition des coquelicots: le soldat et médecin John McCrae, profondément marqué par la mort d’un de ses amis, remarque les coquelicots qui fleurissent parmi les tombes des soldats récemment enterrés ; dans les jours qui suivent, il écrit le poème In Flanders Fields (Au champ d’honneur) :

In Flanders fields the poppies blow
Between the crosses, row on row
That mark our place; and in the sky
The larks, still bravely singing, fly
Scarce heard amid the guns below.

We are the dead. Short days ago,
We lived, felt dawn, saw sunset glow,
Loved and were loved and now we lie
In Flanders fields.

Take up our quarrel with the foe:
To you, from failing hands, we throw
The torch; be yours to hold it high.
If ye break faith with us who die
We shall not sleep, though poppies grow
In Flanders fields.

Le poème de John McCrae inspire une américaine Moina Michael à fabriquer et vendre des coquelicots pour soutenir les vétérans de la Grande Guerre ; cette tradition est reprise par Anna Guerin qui convainc le gouvernement canadien d’adopter cette fleur comme symbole officiel du Jour du Souvenir en 1921.

De passage à Victoria début novembre, nous avons croisé Edith et Barbara, deux anciens combattants de la Seconde Guerre Mondiale, l’une engagée dans l’armée de l’air, l’autre dans l’armée de terre. Aujourd’hui, en Colombie-Britannique, les coquelicots sont vendus pour soutenir les anciens combattants des deux guerres et portés sur le cœur « pour ne pas risquer d’oublier » (« lest we forget »).

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© Photo principale et photos de l'article : Alexandra Nicolas